John Steinbecks berømte roman “Øst for paradis” begynder i 1862 da Cyrus Trask melder sig til hæren under den amerikanske borgerkrig. Men det bliver kun en kort historie og han er snart hjemme igen. Cyrus får sønnerne Adam og Charles med to forskellige kvinder. Mange år senere da forældrene begge er døde og de to brødre bor alene på gården, kommer pigen Cathy til dem under mystiske omstændigheder. Hun er banket sønder og sammen, faktisk er hun mere død end levende, da hun kravler op af deres trappetrin. Hun overlever denne mishandling, men hun fortæller dem aldrig hvad der er sket med hende, hvem hun er eller hvor hun kommer fra. Adam forelsker sig i pigen og gifter sig med hende. De får tvillinger, men Cathy når knap at føde, før hun forlader Adam og de to drenge, der får navnene Caleb og Aron.
“Deres mor forlod dem”
“Og du har forladt dem…”, svarer naboen Samuel Hamilton, da den skuffede far har lukket sig inde i sin egen sorg. Det har naturligvis alvorlige konsekvenser for drengene, men også den fraværende mor spiller stadig en vigtig og afgørende rolle for deres opvækst og udvikling.

 

Myten om Kain og Abel ligger som en forbandelse over hovedpersonerne i denne bog. På engelsk skriver man “Cain” og forbogstaverne A eller C går igen i alle de navne som repræsenterer myten. Den kinesiske vismand Lee, som er altmuligmand hos familien Trask, fortolker myten om Kain og Abel, mens han på samme tid fremhæver vigtige paralleller til Caleb og Aron: “Den største rædsel, et barn kan føle, er angsten for ikke at være elsket, og at blive forkastet er det helvede, han frygter. Jeg tror, alle har følt sig mere eller mindre forkastet, og det skaber vrede, og med vrede følger hævn og forbrydelse, og med forbrydelse følger skyld – der har vi menneskehedens historie. Jeg tror, at hvis man kunne afskaffe følelsen af at være forkastet, ville mennesket ikke være, hvad det er nu. Måske ville der være færre sindssyge. Jeg er i alt fald sikker på, at der ikke ville være ret mange fængsler. Det er der alt sammen fra begyndelsen. Et barn, der ikke får den kærlighed, det hungrer efter, sparker katten og skjuler sin hemmelige skyldfølelse. En anden stjæler for at skaffe sig kærlighed for penge. En tredje erobrer verden – og altid ligger der skyldfølelse og hævn og mere skyldfølelse bag.”

Med denne psykologiske udlægning af myten favner han alle personerne i bogen. Et andet sted står der om Cathy, at “Det er nemt at sige hun var ond, men der er ikke megen mening i det medmindre vi ved hvorfor hun var det”. Dette er romanens vigtigste spørgsmål: Hvordan bliver folk som de bliver? Hvordan er Caleb og Aron blevet som de er? “Jeg tror ikke meget på blodet(…)Jeg tror, at når man finder noget godt eller ondt i sine børn, ser man kun hvad man selv har plantet i dem, efter de forlod moders liv”, siger Samuel Hamilton. For ham er det udelukkende et spørgsmål om opvækst, miljø og social arv. Men har han ret eller er det blodet og den genetiske arv som er afgørende for vores karakter og vores skæbne? Ifølge den bibelske myte, som er grundlaget for hele denne roman, er vi alle Kains efterkommere. Vi bærer alle synden, hadet, vreden og ondskaben inde i os. Men det er bogens og forfatterens budskab, at ved siden af arv og miljø, findes der endnu en afgørende faktor i mennesket. Det er friheden, som først og fremmest er friheden til at vælge mellem det gode og det onde. Denne tanke bliver introduceret af den filosofiske Lee, der selv er som en illustration af denne tanke. Ved at erkende den frie vilje kan vi frigøre os fra arv og miljø, som klippede vi en usynlig navlestreng over. Dermed kan vi leve vores egen fremtid og realisere vores egen eksistens.

Det var en fantastisk oplevelse at læse “Øst for paradis”. Trods de 600 sider, var den på intet tidspunkt kedelig eller langtrukken. Det er ret imponerende. John Steinbeck skriver et skarpt og meget dynamisk sprog. Der er intet som er overflødigt og handlingen flyder hurtigt af sted, uden at blive hæmmet eller stoppet af lange eller uvedkommende beskrivelser. Som læser ryger man lige igennem og det går hurtigt. Blikket flyver spændt og ivrigt ned over linjerne.

“Øst for paradis” er en særdeles skummel og brutal historie om de mørke og dystre sider i mennesket. Fra ende til anden er det en roman som maner til fordybelse og eftertænksomhed. Men det er også en morsom og underholdende slægtsfortælling om familien Hamilton, som bor i nærheden af familien Trask. De lever i baggrunden af romanen, hvor de fungerer som bipersoner og kontrast til familien Trask. Steinbeck fortæller en mængde muntre og morsomme historier om denne familie, og uden dem var denne roman måske blevet for barsk og voldsom. Der er ingen tvivl om, at “Øst for paradis” er en fantastisk spændende og god bog, som er virkelig godt skrevet.

 

Man kan ikke skrive om “Øst for paradis” uden at nævne filmen med James Dean. Da bogen blev filmatiseret, spillede han rollen som Caleb, kaldet Cal. Det var en af hans mest berømte roller.

Advertisements