James Baldwins fantastiske mesterværk begynder umiddelbart efter 2. verdenskrig og foregår i Harlem i New York. Bogen er fuld af gospel og blues, glødende cigaretter i dunkle jazzklubber, øde gader i Harlem og skjulte kys bag lukkede døre. 

Bogen handler om familierne Miller og Montana, som er knyttet til hinanden via fælles rødder i fortidens New Orleans. Familien Miller har datteren Julia som er barneprædikant. Hun er bare 7 år da hun får sit kald og begynder at prædike i kirkerne i Harlem. Det giver hende særstatus i familien – familien er stærkt troende, men det handler også om økonomisk spekulation. Det udvikler sig til religiøs fanatisme, hvor man sætter helligånden højere end læger og medicin. “…hvis Herrens veje er uransagelige, er intet mere uransageligt end de udveje Hans skabninger finder til at lægge deres byrder i Hans hænder – og lade dem ligge der“, skriver James Baldwin. Det får fatale konsekvenser, som udløser en dramatisk nedtur for familien. Helligånden formåer ikke at beskytte lille søster Julia mod brutal vold, overgreb og incest. Hun når et uhyggeligt lavpunkt i livet allerede som 14-årig, da hun er nødt til at prostituere sig.

Familien Montanas yngste søn, Arthur, synger gospel i en kvartet med vennerne Peanut, Red og Crunch. De er populære i alle Harlems kirker, men deres succes fører dem også til de frygtede og berygtede sydstater hvor man slår kønne, sorte fyre “ihjel hver lørdag aften, bare for sjovs skyld“. I sydstaterne oplever de en angst som de aldrig har oplevet i New York: “Her er de alle bange for, at en af de andre skal komme ud for noget forfærdeligt, før de ser ham igen og før nogen kan hjælpe ham. Det er folks væremåde, de øjne der hele tiden betragter dem, de blikke der aldrig møder deres. Det er som om noget der ligner lyst, noget der ligner had, svæver i luften ved landevejene, driver som dis eller tåge, men som er der hele tiden, som hænger over byerne og gør hvert gadehjørne farligt. “

Da de vender tilbage fra sydstaterne venter livets næste udfordring allerede på dem – Koreakrigen splitter gruppen og de kommer aldrig til at spille sammen igen. Arthur er den yngste af drengene – han er for ung til at være soldat og derfor undgår han Korea. I stedet arbejder han med sin karriere og bliver verdensberømt gospelsanger. Hans alder gav ham en fordel som de andre måtte undvære…….

James Baldwin svælger aldrig i det blodige eller det makabre – der er kun få og kortfattede beskrivelser af vold og brutalitet, for det er ikke en bog om vold og brutalitet. Det er en bog om kærlighed! James Baldwin skriver om mennesker, han skriver om hvordan livet rammer dem og hvad det gør ved dem. Men størst af alt er kærligheden – som der står i biblen. Det er på grund af kærligheden, at i hvert fald nogle af bogens hovedpersoner formår at blive hele mennesker, selv om alle odds er imod dem. Da Crunch har sex med Julia, er det fordi “… der er folk, der har problemer og trænger til hjælp…. Og nogle gange kan man ikke sige nej(…) Nogle gange har folk brug for at blive omfavnet, og så kan der ske alt muligt – det ene fører til det andet.

Det gælder også for Arthur som er bøsse. Vi følger hans udvikling fra den første berusende forelskelse, til en hed affære i Paris, hvor han finder frihed til at være sig selv, og tilbage til New York, hvor han endelig møder sit livs store kærlighed. Hans udvikling er beskrevet med al den følsomhed og inderlighed man kan ønske sig, men det er ikke en spring-ud-historie og homoseksualitet bliver aldrig et tema. Det samme gælder hudfarven. Race og seksualitet er deres grundvilkår, men det er ikke bogens tema; på den måde gør James Baldwin hovedpersonerne til mennesker som alle andre, mennesker der lige som alle andre bærer på angst, smerte, håb og længsel efter tryghed og kærlighed. “Lige over mit hoved” er en eksistentiel roman om de udfordringer som alle mennesker møder i livet, uanset hvem de er eller hvad de er! James Baldwin trænger helt derind hvor alle mennesker er ens. Dét er bogens styrke. Dét er derfor James Baldwin er en stor forfatter!

Jeg er stor fan af James Baldwin og har læst denne bog mange gange – det er en af den slags bøger som gør ondt i hjertet allerede fra første side; men jeg vil også anbefale “Giovannis værelse” og “Mod en anden himmel”.

Reklamer